jueves, 31 de mayo de 2012

Un homenaje al Hubble y a la humanidad

Para celebrar cómo el telescopio Hubble ha mostrado el cosmos a la humanidad, Brandon Fibbs ha creado un vídeo homenaje en el que combina imágenes de la NASA y de la ESA con fragmentos de los documentales Human Planet y la película Baraka.
Como fondo musical, la versión instrumental de Runaway, de Kanye West, y sobre él, las voces de  Neil deGrasse Tyson, Lawrence Krauss y Carl Sagan hablando de nuestro lugar en el universo y el lugar que ocupa el universo en nuestro interior.



"El cosmos está en nuestro interior. Somos polvo de estrellas. Somos la forma que tiene el universo de conocerse a sí mismo".
Carl Sagan
(Vía)

miércoles, 30 de mayo de 2012

El legado de Prometeo, ciencia ficción de la buena

-¿Podría explicarnos en pocas palabras qué es Némesis?
-En pocas palabras, es nuestra madre.




En un futuro cercano el cambio climático ha transformado brutalmente el planeta y las necesidades energéticas de la humanidad son mayores que nunca. En este escenario transcurre el viaje de la Éxodo, una gigantesca nave espacial cuyo destino es Némesis, un agujero negro situado a tan solo dos años luz de nosotros.
Un viaje de 45 años con billete de ida y vuelta en busca de la Energía Negra, tal y como había propuesto el descubridor de Némesis y tripulante de la Éxodo, Daniel Merino. Si el arriesgado proyecto tiene éxito, la humanidad tendrá a su disposición un caudal inagotable de energía no contaminante.
Un libro de ciencia ficción que solo se puede catalogar como hard por su rigor científico. Todo el relato está teñido de física -no podía ser de otro modo por la formación de su autor- pero también de ecología y, sobre todo, de psicología. A lo largo de la absorbente lectura nos sumergimos en las mentes de quienes van a bordo y de quienes quedaron atrás. Un libro que me ha recordado a los grandes maestros del género, como Hal Clement, Robert L. Forward o Larry Niven.

El Legado de Prometeo
Editorial Iniciativa Mercurio, 2012.
Tapa blanda, 625 páginas
ISBN-10: 8415511108
ISBN-13: 978-8415511106

Un relato con el que he disfrutado -y aprendido- (¡gracias Miguel por el envío!) y que acaba de salir a la venta. Físicamente solo se encuentra, de momento, en la Librería Sandoval de Valladolid, pero lo puedes encontrar on line, en el formato tradicional en papel y en formato digital en versión Kindle.
El autor es Miguel Santander García, astrofísico, escritor y editor del blog Tras el horizonte de sucesos.

lunes, 28 de mayo de 2012

Buena química, una historia de amor

Os presento un vídeo creado por un estudiante llamado Eli Cirino para su clase de química. Con el título Good Chemistry (Buena química) explica los enlaces químicos a través de una historia de amor entre adolescentes. Las escenas de animación las hizo con papelitos. El resultado, estupendo:



(Vía)

viernes, 25 de mayo de 2012

Pillar al Yeti por los pelos

Por los pelos, los huesos y otros restos orgánicos recopilados por un biólogo suizo y que presuntamente pertenecieron a ejemplares de tan esquiva especie. Que serán analizados mediante las más modernas técnicas de secuenciación de ADN, por supuesto.
El impresionante estudio, que seguramente pondrá patas arriba todo lo que hasta ahora sabemos sobre la historia evolutiva humana (léase esto con un tono irónico) está respaldado por el Museo de Zoología de Lausana, lo que no tiene mucho de sorprendente, dado que en él hay una sección de criptozoología gracias a las donaciones del fundador de esta pseudociencia, monsieur Bernard Heuvelmans.
Lo que sí resulta más sorprendente, por lo ridículo, es la colaboración de una segunda institución: nada menos que la Universidad de Oxford, desde donde se asegura que los resultados se publicarán en revistas con peer review, con sistema de revisión por pares. Ardo en deseos de conocerlos.
En la web de esta universidad (lo de la Lista de la vergüenza da para también para el extranjero) adornan la noticia con esta imagen de una misteriosa huella del Yeti, encontrada en 1976 en lo más recóndito del Himalaya:

La del Yeti es la de la izquierda, por si tenías alguna duda

Desde Oxford, el profesor Bryan Sykes asegura, al parecer en serio:
"Es posible que el estudio científico de estos especímenes olvidados pueda proporcionarnos nuevas pistas sobre cómo interactuaron y se dispersaron por el mundo los neandertales y otros homínidos primitivos".
Impresionante, insisto.
En fin, si queréis conocer un poco más a fondo mi opinión sobre esta estupidez de la criptozoología no dudéis en echarle un ojo a mi El yeti y otros bichos ¡vaya timo!, cuya portada podéis ver ahí, en la columna de la derecha.

Del amor al bingo

Así es la vida, supongo.



Creado con 873 imágenes, a una frecuencia de 15 por segundo, el vídeo es un anuncio del repositorio de imágenes Gettyimages, de donde se han obtenido las fotografías.
(Vía)

martes, 22 de mayo de 2012

Las "medicinas" alternativas no pueden escapar al brazo largo de la ley

Los mejores críticos de las "medicinas" alternativas son los profesionales sanitarios que (ojalá todos actuaran así) aseguran que sus presuntas propiedades ni se basan en la evidencia científica ni tienen ningún fundamento teórico.

(Fuente)

Últimamente estos argumentos están siendo utilizados para llevar a las pseudomedicinas a los tribunales, y se empiezan a cosechar algunos éxitos. Un buen ejemplo es el de Simon Singh, quien ganó el caso interpuesto contra él por la British Chiropractic Association después de que publicara un artículo alertando del peligro de ponerse en manos de los curanderos quiroprácticos. Otro caso sonado es el de la gran multinacional del timo homeopático Boiron, que tuvo que aflojar 12 millones de dólares canadienses (9,2 millones de euros) para detener las demandas por vender productos homeopáticos ofreciendo falsas expectativas a los pacientes.
Parece que la lucha contra las medicinas de mentira va por buen camino. El abogado australiano Ian Freckelton ha analizado las "medicinas" alternativas desde el punto de vista legal y ha revisado casos judiciales de todo el mundo sobre tratamientos tan variados como ozonoterapia, curación espiritual, irrigación del colon, magnetoterapia... tratamientos ineficaces que se llegan a aplicar en enfermedades potencialmente mortales y que cuestan a los sufridos pacientes mucho dinero. Esto es lo que opina Freckelton:
"El profesional incurre en un delito contra las leyes australianas cuando utiliza publicidad engañosa y testimonios, reales o supuestos, para crear una expectativa irracional sobre los beneficios de un tratamiento. Es una conducta nada profesional que tiene como objetivo proporcionar un tratamiento excesivo e innecesario".
Y urge a los médicos a tener muy presentes sus obligaciones profesionales:
"Al no optar por el tratamiento con más probabilidades de éxito, al elegir tratamientos no científicos, se está actuando de forma no profesional, independientemente de que se obtenga el consentimiento del paciente. Este problema todavía no se ha resuelto de forma legal, pero hay que tener en cuenta que una recomendación de tratamientos que no están respaldados por publicaciones relevantes suele estar acompañada por una información muy pobre, por lo que en la práctica se han negado al paciente opciones de tratamientos efectivos. En definitiva, el consentimiento es no informado".
Sí, alguien tendría que (re)leer el juramento hipocrático, especialmente esa parte que dice:
"Estableceré el régimen de los enfermos de la manera que les sea más provechosa según mis facultades y a mi entender..."
Así que, al menos en Australia, donde Freckelton está echando el resto, los fabricantes, practicantes y otros profesionales de las "medicinas" alternativas podrían ser llevados ante los tribunales cuando no respeten las reglas de la medicina basada en la evidencia. Lógico, sin duda. Claro que ¿cuándo una "medicina alternativa" respeta las reglas de la medicina basada en la evidencia? Si se aplicaran a rajatabla las pretensiones de Freckelton, las pseudomedicinas tendrían los días contados.
Por estos lares seguiremos esperando. Mucho, me temo.
(Fuente)

lunes, 21 de mayo de 2012

Recursive Drawing para hacer tus fractales

Recursive Drawing es un programa muy sencillo de usar, fenomenal para que dibujes tus propias fractales. He aquí la prueba:

 

 Es un programa gratuito de Context Free Art y puedes utilizarlo en esta página.

viernes, 18 de mayo de 2012

La lotería del nacimiento, de Creating Freedom

"Creating Freedom es un proyecto que incluye películas, ensayos y pinturas que tratan sobre el poder, el control y la libertad. En las películas podremos disfrutar de entrevistas con algunos de los intelectuales, activistas y periodistas más importantes del mundo".
El trailer del episodio 1, La lotería del nacimiento, revela sin lugar a dudas que se trata de un proyecto donde el pensamiento crítico tiene reservado un lugar muy relevante. Estupenda noticia para quienes pensamos que la sociedad anda muy necesitada de racionalismo y de ilustración. Habrá que seguir muy atentos a cualquier novedad de Creating Freedom.



"Seguir haciendo preguntas es muy desestabilizador. Pero tienes que hacerlo o jamás prosperarás".
Tony Benn

miércoles, 16 de mayo de 2012

Evolución al azar en el traductor de Google

Quienes niegan la evolución biológica (y la prebiológica o abiogénesis) suelen utilizar falacias como la de Fred Hoyle, quien llegó a la conclusión de que la probabilidad de que apareciera la primera célula viva en la Tierra mediante un mecanismo químico es del orden de 1 entre 1040000, acompañándola de la siguiente explicación:
"La probabilidad de que se originara vida en la Tierra no es mayor que la probabilidad de que un tornado pasando por un desguace consiga ensamblar un Boeing 747".
Quienes continúan utilizando la famosa frase de Hoyle no saben, o no quieren saber, que la evolución no se produce por azar. Es el azar quien dicta la aparición de mutaciones en el ADN, el material genético, pero es la selección natural quien ejerce de estricto filtro eliminando las variaciones que dan lugar a fenotipos, o caracteres, poco favorables para la reproducción y la supervivencia.
El biólogo evolutivo Richard Dawkins ideó un sencillo programa informático, al que bautizó como Weasel (comadreja), para demostrar el papel decisivo en la selección natural, sustituyendo la secuencia de ADN por una serie de 28 letras generadas al azar. El objetivo, conseguir la frase METHINKS IT IS LIKE A WEASEL. Sin un proceso de selección, incluso produciendo millones de secuencias por segundo, un ordenador podría necesitar más tiempo que el que lleva existiendo el universo. Sin embargo, el programa de Dawkins parte de una secuencia cualquiera de 28 caracteres y produce copias con la posibilidad de generar un pequeño error en dicha copia, tal y como sucede con la replicación del ADN. El programa examina las copias mutadas y selecciona las que se acercan a la frase objetivo, descartando el resto. He aquí un resultado:
 Generación  1: WDLMNLT DTJBKWIRZREZLMQCO P
 Generación  2: WDLTMNLT DTJBSWIRZREZLMQCO P
 Generación 10: MDLDMNLS ITJISWHRZREZ MECS P
 Generación 20: MELDINLS IT ISWPRKE Z WECSEL
 Generación 30: METHINGS IT ISWLIKE B WECSEL
 Generación 40: METHINKS IT IS LIKE I WEASEL
 Generación 43: METHINKS IT IS LIKE A WEASEL
Alcanzado en menos de media hora, y con un lenguaje informático, el Basic, muy primitivo para los estándares actuales.
Se me ha ocurrido que podría ser interesante hacer lo contrario, para demostrar que la evolución no puede ser un fenómeno aleatorio porque generaría "monstruos" inviables. He pensado que el traductor de Google podría ser un sistema que mantiene el sentido de un texto al traducirlo a otro idioma con -ejem- pequeños errores: un generador de "mutaciones". Ahora no hay proceso de selección. Parto de un texto en español y le pido a Google que lo traduzca en cadena a los siguientes idiomas: islandés, ruso, euskera, croata, árabe, suajili, japonés y otra vez al español. Pongo las traducciones en sentido inverso y termino con el texto original:










Este sencillo experimento puede ser revelador para aquellos que pensaban equivocadamente que la evolución es real pero está guiada por el azar, quizá porque nadie se lo había explicado. Porque quien no quiere darse por enterado es inmune a los razonamientos. Incluso podría llegar a utilizar una traducción en cadena como esta para demostrar que "la evolución no puede producirse por azar, y por tanto no existe". ¿Lo veremos?

lunes, 14 de mayo de 2012

Segunda ley de Newton

Segunda ley de Newton: El cambio de movimiento es directamente proporcional a la fuerza efectuada y ocurre según la dirección de dicha fuerza.


(Vía)

viernes, 11 de mayo de 2012

ZeroN 1, gravedad 0

¿Qué pasaría si la materia desafiara a la gravedad, pudiendo quedar levitando en cualquier lugar? ZeroN, creado por un equipo del MIT, es un elemento de interacción físico/digital que puede levitar y moverse por el espacio manejado por el ordenador o directamente con las manos. El efecto es impresionante:

 

Jinha Lee, uno de los creadores, explica así tan curioso "elemento de levitación":

"Para conseguir estas interacciones hemos desarrollado un sistema de control magnético que puede levitar y activar un imán permanente en un volumen predeterminado. Esto se combina con un sistema de seguimiento  óptico y de visualización que proyecta imágenes sobre el objeto en levitación".

Explicación que, a mi corto entender, no aclara mucho sobre cómo puede hacerse en casa un cacharrito de estos. Ni siquiera la imagen que adjunta me ayuda mucho, no sé si a vosotros:


Todos los detalles, ahora sí, en el paper que enlaza.


jueves, 10 de mayo de 2012

Somos polvo de estrellas

"We are star dust", último vídeo de la serie Symphony of Science. Con Neil DeGrasse Tyson, Richard Feynman y Lawrence Krauss. En la pestaña CC podéis selecionar subtítulos en español.



"Cada átomo de tu cuerpo
Proviene de una estrella que explotó
Todo tú eres polvo estelar
De una estrella que explotó"
Lawrence Krauss

miércoles, 9 de mayo de 2012

La oruga que se maquilla

La oruga de la polilla norteamericana Synchlora aerata, de la familia de los geométridos, tiene un comportamiento que en la página Why evolution is true califican como mimicria cultural, y que consiste en que la oruga se camufla colocando trocitos de pétalos de la planta  en que se halla (habitualmente de la familia de las asteráceas) en su dorso, y sujetándolos con seda. Camuflaje a la carta:




Cuando los pétalos comienzan a marchitarse, la oruga simplemente los renueva. Y cuando se hace adulta tiene este aspecto:

(Vía)

martes, 8 de mayo de 2012

Toda el agua del planeta azul... es poca

Muy interesante la imagen que encuentro en Universe Today, que muestra el tamaño que tiene toda el agua de la Tierra (toda, incluyendo la de mares y océanos, ríos y lagos, la de los glaciares, la de las nubes... incluso el agua contenida en los seres vivos).
Según los cálculos del U. S. Geological Survey, el agua de nuestro planeta formaría una esfera de 693 km de radio, unas diez veces menor que el radio terrestre. En números redondos, una milésima del volumen del planeta:


De cualquier manera, estamos hablando de un volumen de 1.386 millones de kilómetros cúbicos. Lástima que solo el 2,5 % sea agua dulce (eso no significa que sea potable, ojo): la esfera de agua dulce tendría nada más que 80 km de radio.
La ilustración es obra de Jack Cook, de la Woods Hole Oceanographic Institution.

lunes, 7 de mayo de 2012

El viaje de la semilla del muérdago

El muérdago (Viscum album, familia lorantáceas) es una planta abundante en los robles cercanos a mi casa. Podía haber puesto robledales, pero es más exacto lo de robles, pues vive sobre ellos, y se hace especialmente visible en el invierno, cuando sus portadores quedan desnudos.

Árbol colonizado por muérdago

Muérdago en todo su esplendor
Crece sobre distintas especies de árboles porque es una planta semiparásita. Su color verde denota que hace la fotosíntesis, como las demás plantas, pero  parte de sus nutrientes los obtiene succionando la savia elaborada fabricada por su víctima mediante una raíz modificada, el haustorio, que coloniza su sistema vascular. Esto las hace especiales, sin duda, pero a mí me resulta más interesante todavía la forma en que se propagan. ¿Cómo consigue la semilla del muérdago llegar hasta la rama? Con la ayuda de los pájaros que se comen sus frutos, lo que les provoca un, digamos, desarreglo digestivo muy útil para el muérdago. En el vídeo (donde aparece una especie tropical de esta planta) queda muy evidente. No os perdáis el brote de la semilla:

miércoles, 2 de mayo de 2012

La búsqueda de la luz

El equipo de la NASA Goddard's multimedia division ha creado un vídeo con una interesante recopilación de imágenes en el que queda meridianamente claro que la NASA apuesta por la ciencia a lo grande.
"Son seis minutos desde la Tierra hasta la eternidad".



Supongo que no os sorprenderá si os digo que  la NASA no pasa por sus mejores momentos en lo que a economía se refiere. Esta gráfica muestra cómo ha variado el porcentaje del presupuesto que los Estados Unidos destinan a la agencia:


En la actualidad la cosa está en el 0.46% del presupuesto estadounidense. Desde la página Penny4NASA (algo así como un penique para la NASA) están haciendo una campaña para que se llegue al 1%. Porque
"la NASA no solo aporta a la sociedad un enorme progreso económico y tecnológico, sino que es además una importante fuente de inspiración".
No me canso de repetirlo: con crisis o sin ella, el dinero destinado a la ciencia no es gasto, es inversión. Sin ciencia no hay futuro. O como muy bien dice Neil deGrasse Tyson, hemos dejado de soñar:



(Subtítulos en español -muy malos, quedáis advertidos- seleccionándolos en la pestaña CC)
(Vía Universe Today)

martes, 1 de mayo de 2012

El nido de la garza en directo

Los del Cornell Lab of Ornithology han colocado una webcam en un nido de garza ceniza (Ardea herodias) situado en los Sapsucker Woods, en el estado norteamericano de New York:


Watch live streaming video from cornellherons at livestream.com

Desde aquí no pudimos ver en directo la primera comida de los pollos, pero tenemos el vídeo en el que se ve la amorosa regurgitación de mamá garza:

  (Vía)